Ацтекський воїн-ягуар, XVI в

Ацтекський воїн-ягуар, XVI в.

На території Америки, до Колумба, існувало кілька високорозвинених держав. Найвідомішими з них були держава інків у Південній Америці, що займало територію сучасних Перу, частини Чилі та Аргентини, і держава ацтеків, на території сучасної Мексики.

Імперія ацтеків представляла собою високорозвинене освіту. Ацтеки володіли численною і добре організованою армією і підпорядкували собі більшість сусідніх народів.

Існувала централізована верховна влада і чіткий розподіл на класи . Самим привілейованим вважалося стан жерців , потім воїнів , ремісників , селян і , нарешті , рабів. Ацтекская релігія була заснована на культі жертвопринесення. Вважалося , що верховному богу - сонцю , для того щоб воно кожен день з'являлося на небі , потрібно допомагати , регулярно приносячи в жертву людей. Кількість людей , принесених в жертву , тільки в одній столиці імперії ацтеків Мехіко могло доходити до декількох сотень на день . У жертву зазвичай приносили військовополонених. Широко поширені були набіги на навколишні племена. Іноді великомасштабні військові дії розв'язувалися з однією тільки метою - взяття полонених з наступним складенням їх в жертву.

Незважаючи на те що ацтеки були знайомі з видобутком і обробкою металів - золота і міді , основною зброєю ацтекських воїнів були списи з кам'яними наконечниками і різноманітні кийки. Характерним зброєю ацтеків була дерев'яна булава , посилена вставками з обсидіану . Дистанційним зброєю служили цибулю , праща , метальні списи .

Кращі ацтекські воїни , які довели свою хоробрість і майстерність в бою , мали право носити шкуру ягуара як показник своєї доблесті. Ці воїни вважалися елітою ацтекської армії і часто виступали в ролі офіцерів.

Після відкриття Америки Колумбом в 1492 р. іспанські конкістадори приступили до колонізації нових земель. Створивши базу на островах Карибського моря , іспанці приступили до захоплення материка. Ацтеки не змогли надати колонізаторам рішучого опору. Основні причини цього - невпевненість верховного правителя ацтеків Мон- тесуми і жорстоке ставлення ацтеків до підлеглих племенам , більшість з яких встало на сторону іспанців. Крім того , необхідно згадати високий рівень бойової підготовки іспанців , наявність вогнепальної зброї і кавалерії , з якими ацтекам ніколи не доводилося стикатися , а також вірус віспи , проти якого у корінного населення не було імунітету . Завдяки всім цим факторам невеликі загони колонізаторів зуміли повністю захопити колись могутню імперію.

До кінця XVI в . під контролем іспанців перебувала половина Південної Америки і практично вся Центральна Америка . Видобуток , головним чином золото , з завойованих земель переправлялася до Іспанії.